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  • Alphabet / Google da término a su proyecto de entregar conectividad usando globos Loon - al menos por el momento

    En una emotiva entrada en Medium, el cargo máximo del proyecto Loon, Alastair Westgarth, anunció la decisión de terminar con el proyecto de Alphabet para proveer Internet desde globos. Según el personero, la razón es que Loon no logró llegar a costos suficientemente bajos para ser sustentable.

    En la foto, el equipo humano de Loon en Mountain View, California.

    Así y todo, Loon podría ser buen negocio para Alphabet en alguna medida, pues hay software resultante que ha permitido navegar exitosamente la estratósfera mediante el análisis en tiempo real y la predicción de vientos globales, también tecnología que ha facilitado el ruteo dinámico de tráfico a través de puntos de acceso móviles, capaces de atender a miles de usuarios y en superficies cientos de veces mayores a las radiobases celulares comunes. Todo este desarrollo podrá ser aprovechado por otros proyectos de telecomunicación, incluyendo satélites extra-atmosféricos y otros proyectos de conectividad en aire y tierra.

    Lo cierto es que era un proyecto difícil, como lo son Starlink y cualquier otro intento de llevar conectividad al globo completo. Pero también es cierto que el foco de Google es trabajar con datos y no con infraestructura, por lo tanto la razón puede ser más estratégica que económica. Recordemos que Loon migró tenmpranamente de usar tecnología propietaria sobre espetro ISM a tecnología estándar (LTE) usando espectro licenciado. Esto último es clave, porque el recurso fundamental de proyectos de telecomunicación global no es el equipamiento, es el espectro radioeléctrico, gran parte del cual se encuentra ya en poder de operadores de servicio celular.

    Historia:

    Fundada en 2011, Loon tenía como objetivo llevar la conectividad a áreas del mundo donde la construcción de torres de telefonía celular es demasiado costosa, mediante el uso de globos del tamaño de canchas de tenis, para hacer flotar equipos de redes alimentados por energía solar por encima de la Tierra. Pero los operadores inalámbricos que Loon vio como compradores de su tecnología han cuestionado su viabilidad técnica y política, ademñas de probablemente considerarle una peligrosa competencia, de manera que la colaboración podría no haber sido lo suficientememte fluida.

    Loon lanzó un proyecto piloto en Kenia en 2020, con años de retraso después de demoras regulatorias. Anteriormente, la tecnología había demostrado ser exitosa en proyectos cortos para proporcionar cobertura celular en Perú y Puerto Rico, cuando las infraestructura celular terrestre fue afectada por desastres naturales.

    Análisis:

    Si bien el mundo está en tiempos de especial incertidumbre, creemos que es posible afirmar con un grado alto de confianza que Loon no va a ser la última vez que sepamos de conectividad usando globos, y posiblemente la próxima vez esto venga de empresas que ya se centran en el ámbito de las telecomunicaciones, como por ejemplo empresas que prestan servicios satelitales tradicionales. De hecho, en 2019 Telesat y Loon anunciaban una colaboración. 

    También, esta probablemente no va a ser la última vez que sepamos de Google involucrado en proyectos de Internet desde el aire. En septiembre pasado supimos que las direcciones IP asignadas a usuarios de Starlink en Estados Unidos son de Google, empresa que además posee casi 8% de propiedad en SpaceX, y además provee parte de la infraestructura de fibra óptica para su segmento terrestre. Esta relación, u otras similares, podrían profundizarse.

    Hay muchas posibilidades. No sería la primera vez que Google cierra un proyecto para reabrirlo de otra forma. En una escala totalmente distinta, pero hace casi una década Google dio término a su app de Android para oír podcasts (Listen), y poco después también dieron de baja su servicio de procesamiento de RSS (Reader). Esto no mató RSS ni los podcasts, además hoy los podcasts son una parte importante de la oferta de contenidos que Google provee a través de Play en Android. Google Buzz, Wave Picasa, Spaces, Latitude y una larga lista de desarrollos hechos por la compañía terminaron formando parte de otros productos. Esto podría pasar con Loon, claro que es un proyecto tan grande que probablemente necesitará ir de la mano con terceros, o quizás incluso liderado por terceros. En especial terceros con espectro radioeléctrico, sin lo cual un proyecto como Loon era y continúa siendo imposible.

    Más detalles sobre esta noticia en Reuters.

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